19 de agosto de 2020

Un núcleo de gigante de gas se abrasa ante su estrella a 700 años luz

Un núcleo de gigante de gas se abrasa ante su estrella a 700 años luz
Un núcleo de gigante de gas se abrasa ante su estrella a 700 años luz - NASA/KEPLER MISSION/DANA BERRY.

MADRID, 19 Ago. (EUROPA PRESS) -

Un mundo recién descubierto por el cador de planetas TESS de la NASA, llamado TOI 849 b, podría ser el núcleo desnudo y descubierto de un gigante gaseoso cuya atmósfera fue destruida por su estrella.

Cada día es un mal día en el planeta TOI 849 b, explica la NASA en un comunicado. Aproximadamente con la mitad de la masa de nuestro propio Saturno, este planeta orbita una estrella similar al Sol a más de 700 años luz de la Tierra. Abraza a su estrella con tanta fuerza que un año (un viaje alrededor de la estrella) toma menos de un día. Y paga un alto precio por este abrazo cercano: una temperatura superficial estimada de 1.500 grados Celsius. Es abrasador incluso en comparación con Venus, que tiene 471 grados Celsius.

Pero para TOI 849 b, descubierto recientemente por el Satélite de Estudio de Exoplanetas en Tránsito (TESS) de la NASA, el precio de la cercanía a su estrella podría haber sido aún mayor. Aunque tiene aproximadamente el tamaño de Neptuno, el planeta parece tener poca o ninguna atmósfera. Los científicos no están seguros de por qué, pero las posibilidades incluyen la fotoevaporación: el despojo de la atmósfera de un planeta por la intensa radiación de su estrella.

Comparado con otros exoplanetas que orbitan muy cerca de sus estrellas, este planeta es bastante inusual porque tiene 40 veces la masa de la Tierra, pero solo tres veces más grande alrededor. La gravedad de mundos tan masivos debería atraer grandes cantidades de gas del disco de material del que se forman los planetas. Y los planetas con masas igualmente grandes son de cinco a diez veces más anchos que la Tierra. Pero TOI 849 b está mucho menos hinchado que eso, lo que lleva a los científicos a concluir que carece de una atmósfera sustancial.

Los descubridores del planeta dicen que TOI 849 b probablemente se vio privado de su atmósfera de una de dos maneras: o se le impidió recolectar suficiente gas para que se formara una atmósfera en primer lugar, o esa atmósfera gaseosa fue arrancada. Varios escenarios de formación de planetas presentados por científicos sugieren que es poco probable que se produzcan núcleos remanentes tan grandes. Podría ser un núcleo de planeta relativamente raro y muy grande que de alguna manera sobrevivió a las explosiones, la cocción o el despojo de su atmósfera por una proximidad tan cercana a la influencia gravitacional de su estrella.

El planeta incluso podría haber perdido su atmósfera después de chocar con otro planeta gigante.

Otra posibilidad es que TOI 849 b podría simplemente haberse formado dentro de un espacio en el disco de material que rodea a la estrella, privándola de la posibilidad de cubrirse con los gases atmosféricos.

TOI 849 b ofrece tentadoras oportunidades para descubrir qué acecha en el interior de gigantes gaseosos como Júpiter. Las observaciones futuras podrían precisar la composición del material evaporado en cualquier vestigio de atmósfera que aún pueda existir en el planeta. Eso podría ser algo así como despegar las capas gaseosas de Júpiter y ver qué hay debajo.

Este planeta también habita lo que los astrónomos llaman el "desierto caliente de Neptuno". En este club exclusivo, planetas en el rango de tamaño de Neptuno que están sobrecalentados porque sus órbitas están muy cerca de sus estrellas. Es un "desierto" porque esos objetos son espectacularmente raros. TOI 849 b es solo el segundo objeto de este tipo que se publica en una revista científica.